New Rules Strengthen Worker Protections within the H-2B Visa Program, Yet May Drive Down Wages

May 1, 2015 by · Leave a Comment
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Press release from  Centro de los Derechos del Migrante, Inc.  and   Migrant Defense Committee

(see below for espanol)

On April 29th, 2015, the U.S. Departments of Labor (DOL) and Homeland Security (DHS) published two new rules in the H-2B visa program that establish groundbreaking protections for transnational migrants and U.S. workers alike. The new rulemaking is in response to a court’s decision that cast uncertainty on the program’s future. Workers with H-2B visas come to the United States for a temporary period of time to work in industries such as landscaping, seafood, fairs, and hospitality. Centro de los Derechos del Migrante, Inc. (CDM) has advocated for H-2B workers’ rights on both sides of the U.S.-Mexico border for nearly 10 years. CDM applauds the critical worker protections provided by the comprehensive H-2B rule, which will be finalized after a 60-day comment period. However, CDM is concerned by loopholes in the H-2B wage rule, which may cut workers’ wages.  Protections in the comprehensive rule for H-2B migrant workers include:

  • Job Contracts. Employers must provide a copy of the job order to each H-2B worker in a language the worker understands no later than when the worker applies for the visa. Workers often rely on false promises about the pay and work conditions in deciding to go to the U.S. Contracts help prevent fraud and misinformation.
  • Contractual Prohibition on International Labor Recruitment Fees. In their contracts with recruiters, employers must specifically prohibit recruiters from charging international labor recruitment fees. This will help prevent workers from going into debt just to get a job.
  • Three-Fourths Guarantee. To prevent over-recruitment of workers, employers of H-2B workers will be required to pay them at least three-quarters of the hours promised in the work contracts. In the past, workers have been brought to the U.S. and then given little or no work, while paying high costs for housing and food.
  • Prohibition on Retaliation. H-2B employers are prohibited from retaliating against workers for filing complaints, consulting with workers’ center or lawyers, and exercising any right or protection.
  • Reimbursements for Visa and Transportation Fees. Employers must pay or reimburse workers for inbound travel expenses after a worker completes 50 percent of the employment contract. Employers must also cover outbound travel expenses for migrants who work until the end of the job order or who are dismissed before the end of the job order.

 

“I have worked three times with H-2B visas, including in the U.S. crab industry,” said Elisa Martinez Tovar, a leader of the Migrant Defense Committee from San Luis Potosí, Mexico. “I experienced several problems, including recruitment fees and lack of work in the workplace. I am grateful to the U.S. government for including these protections in the new rule, and ask them to do everything possible to ensure that they remain in the final rule.”

 

CDM is concerned about the wage rule released by DOL and DHS, which changes the way wages for H-2B workers are calculated. The final regulation is forecast to lower wages for all workers by allowing employers to use industry wage surveys, a practice that the Third Circuit recently struck down in Comité de Apoyo a los Trabajadores Agrícolas v. Perez. ”Everyone deserves fair pay for the work they do,” said Rachel Micah-Jones, CDM’s Founder and Executive Director. “It is unacceptable for DOL and DHS to cave to political pressure from employers by systematically lowering workers’ wages.”

 

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Centro de los Derechos del Migrante, Inc. is a transnational 501(c)(3) non-profit migrant rights organization with offices in Mexico City, Mexico; Juxtlahuaca, Oaxaca; and Baltimore, Maryland. 

 

The Migrant Defense Committee is a group of Mexico-based current and former migrant workers and their families who organize to strengthen and defend their labor rights.

 

PARA SU PUBLICACIÓN INMEDIATA

El 30 de abril de 2015

 

CONTACTO DE PRENSA:

Alissa Escarce, Centro de los Derechos del Migrante, Inc. (CDM)

1-855-234-9699 (U.S.); 01-800-590-1773 (México)

alissa@cdmigrante.org

Las nuevas reglas del programa de visas H-2B fortalecen las protecciones laborales pero podrían disminuir los sueldos

El 29 de abril del 2015, el Departamento del Trabajo de los Estados Unidos (DOL por sus siglas en inglés) y el Departamento de Seguridad Nacional (DHS por sus siglas en inglés) publicaron las nuevas reglas para el programa de visas H-2B, las cuales establecen protecciones innovadoras para migrantes transnacionales y trabajadores estadounidenses. La formulación de las nuevas reglas responde a la decisión de un tribunal que suscitó incertidumbre sobre el futuro del programa. Las y los trabajadores con visas H-2B vienen a los Estados Unidos por un periodo temporal para trabajar en industrias como la jardinería, la jaiba, las ferias y la hotelera. El Centro de los Derechos del Migrante ha abogado por los derechos de las y los trabajadores H-2B en ambos lados de la frontera entre los EE.UU. y México durante casi 10 años. El CDM aplaude las protecciones laborales fundamentales que proporciona la regla H-2B comprensiva, la cual se finalizará al término del periodo de 60 días para comentarios del público. El CDM expresa su preocupación por las lagunas legales en la regla de sueldos H-2B, las cuales pueden bajar los sueldos de las y los trabajadores.

 

Las protecciones en la regla comprensiva para las y los trabajadores migrantes H-2B incluyen:

 

  • Contratos laborales. Los empleadores deben proporcionar una copia de la orden de trabajo a cada trabajador H-2B en un idioma comprensible antes de que realice su solicitud de visa. A menudo, las y los trabajadores basan sus decisiones para trabajar en EE.UU. en promesas falsas sobre el pago y las condiciones laborales. Los contratos ayudan a prevenir el fraude y a combatir la falta de información.
  • Prohibición contractual de las cuotas de reclutamiento laboral internacional. En sus contratos con reclutadores, los empleadores específicamente deben prohibir que los reclutadores cobren cuotas por sus servicios de reclutamiento laboral internacional a los trabajadores. Esto ayudará a prevenir que los trabajadores se endeuden para obtener un trabajo.
  • Garantía de tres cuartas partes. Para prevenir que los empleadores recluten a demasiados trabajadores, se requerirá que los empleadores de trabajadores H-2B paguen por lo menos las tres cuartas partes de las horas prometidas en los contratos laborales. En el pasado, a las y los trabajadores se les ha llevado a los EE. UU. y luego se no les dio trabajo o se les dio muy poco, mientras continuaban pagando altos precios por la vivienda y la comida.
  • Prohibición de represalias. Los empleadores H-2B tienen prohibido tomar represalias contra las y los trabajadores por presentar una queja, consultar con centros de trabajadores o abogados y ejercer cualquier derecho o protección.
  • Reembolsos de cuotas de visas y transporte. Los empleadores deben pagar o reembolsar a las y los trabajadores los gastos de visado y del viaje de ida a los EE.UU. cuando la o el trabajador complete el 50 por ciento de su contrato de trabajo. Los empleadores también deben cubrir los gastos de viaje de regreso de las y los migrantes que trabajen hasta que se cumpla el tiempo establecido en la orden de trabajo o contrato, y también a las y los trabajadores que son despedidos antes de que finalice el tiempo establecido en la orden de trabajo.

 

“Yo trabajé tres veces con visas H-2B, incluso en la industria de la jaiba,” dijo Elisa Martínez Tovar, líder del Comité de Defensa del Migrante de San Luis Potosí, México. “Viví varios problemas, incluyendo cuotas de reclutamiento y una falta de trabajo en el lugar de trabajo. Agradezco al gobierno estadounidense por haber incluido estas protecciones en la nueva regla y le pido que haga todo lo posible para asegurar que queden en la regla final.”

 

El CDM se siente preocupado por la regla de sueldos emitida por el DOL y DHS, la cual cambia la manera en que se calculan los sueldos para las y los trabajadores H-2B. Se prevé que la regla final baje los sueldos de todos los trabajadores al permitir que los empleadores usen las encuestas para determinar los sueldos, una práctica que el Tercer Circuito abolió en Comité de Apoyo a los Trabajadores Agrícolas v. Perez. ”Todos merecen el pago justo por el trabajo que realizan,” dijo Rachel Micah-Jones, Fundadora y Directora Ejecutiva del CDM. “Es inaceptable que el DOL y el DHS cedan a la presión política de empleadores y sistemáticamente bajen los sueldos de las y los trabajadores.”

 

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El Centro de los Derechos del Migrante, Inc. es una organización de derechos del migrante sin fines de lucro con oficinas en la Ciudad de México, México; Juxtlahuaca, Oaxaca, México; y Baltimore, Maryland. 

 

El Comité de Defensa del Migrante es un grupo de trabajadores migrantes actuales y ex trabajadores migrantes  y sus familias basados en México, quienes se organizan para fortalecer y defender sus derechos laborales.

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